Tras el lanzamiento del cohete Vulcan, el módulo de aterrizaje lunar estadounidense se enfrenta a problemas

Un nuevo cohete despegó la madrugada del lunes desde Cabo Cañaveral, Florida, y envió varias cargas útiles en un viaje al espacio.

Horas después del debut del cohete Vulcan, el módulo de alunizaje que transportaba, construido por una empresa privada, enfrentó fallos de funcionamiento que pusieron en peligro su misión. Eso no afectó al lanzamiento en sí, que fue impecable y preparó misiones futuras para el vehículo, que fue construido por United Launch Alliance, una empresa conjunta entre Boeing y Lockheed Martin.

Tory Bruno, director ejecutivo de ULA, lo resumió sucintamente en una publicación en el sitio de redes sociales X.

“Tirado cuando se abre la ventana. Misión perfectamente nominal. Murió por la inserción de un objetivo orbital”, escribió.

Para la ULA fue fundamental el lanzamiento exitoso del cohete Vulcan Centaur. Vulcan está diseñado para reemplazar dos cohetes más antiguos, y la Fuerza Espacial de Estados Unidos también cuenta con él para lanzar satélites espías y otras naves espaciales importantes para la seguridad nacional de Estados Unidos.

El Vulcan es también el primero de varios cohetes nuevos que podrían hacer mella en el actual dominio de la empresa SpaceX de Elon Musk en el mercado de lanzamientos espaciales. SpaceX puso en órbita casi 100 cohetes el año pasado. Otros lanzamientos orbitales debutantes en los próximos meses podrían incluir el cohete Ariane 6 de Arianespace, una empresa europea, y New Glenn de Blue Origin, la empresa fundada por Jeff Bezos, el fundador de Amazon.

Durante toda la noche, la cuenta atrás para el lanzamiento del cohete Vulcan transcurrió sin problemas y el tiempo cooperó.

A las 2:18 a. m., hora del Este, los motores del cohete se encendieron y despegaron de la plataforma de lanzamiento, en dirección este sobre el Océano Atlántico.

“Todo se ve bien”, dijo repetidamente el comentarista de lanzamiento de United Launch Alliance, Rob Gannon, mientras el Vulcan se dirigía al espacio.

“Sí, jaja”, dijo Bruno, después del despliegue de la nave espacial lunar. «Estoy tan emocionada. No puedo decirte cuánto.»

United Launch Alliance se fundó en 2006 y durante nueve años fue la única empresa certificada por el gobierno de Estados Unidos para enviar cargas útiles de seguridad nacional a órbita. Hasta ahora ha utilizado dos vehículos: el Delta IV, desarrollado por Boeing, que completará su último vuelo a finales de año, y el Atlas V, desarrollado por Lockheed Martin, que también se retirará dentro de unos años.

Quedan 17 lanzamientos del Atlas V, pero el cohete utiliza motores de fabricación rusa, que se han vuelto más insostenibles políticamente a medida que aumentan las tensiones entre Rusia y Estados Unidos. Eso llevó a ULA a comenzar el desarrollo del Vulcan, que reemplazará las capacidades de ambos cohetes a un costo menor, dijeron funcionarios de United Launch Alliance.

«La característica única de Vulcan, y lo que originalmente nos propusimos hacer, era proporcionar un cohete que tuviera todas las capacidades de Atlas y Delta en un solo sistema», dijo Mark Peller, vicepresidente de ULA responsable del desarrollo de Vulcan. «Debido a que tenemos esta capacidad de ajuste, su configuración realmente puede adaptarse a la misión específica».

Vulcan se puede configurar de varias maneras. Su etapa propulsora principal, el cuerpo principal del cohete, está propulsada por dos motores BE-4 producidos por Blue Origin. Los motores, que emiten llamas de color azul intenso al quemar combustible de metano, también se utilizarán en el cohete New Glenn de Blue Origin.

Se pueden conectar hasta seis propulsores de combustible sólido para cohetes al costado del núcleo para aumentar la cantidad de masa que puede poner en órbita. Su cono de nariz viene en dos tamaños: un tamaño estándar de 51 pies de largo y uno más largo, de 70 pies, para cargas útiles más grandes.

«El mercado de lanzamiento es más sólido que en décadas», dijo Carissa Christensen, directora general de Bryce Tech, una consultora con sede en Alexandria, Virginia. «Y la demanda proyectada probablemente será suficiente para respaldar a múltiples proveedores de lanzamiento, incluido Vulcano».

ULA ya tiene una cartera de más de 70 misiones para volar a Vulcano. Amazon ha comprado 38 lanzamientos para el Proyecto Kuiper, una constelación de satélites de comunicaciones que competirá con la red Starlink de SpaceX para proporcionar Internet satelital de alta velocidad.

Muchos de los otros lanzamientos serán para la Fuerza Espacial. ULA y SpaceX son actualmente las únicas empresas aprobadas para lanzar misiones de seguridad nacional. El lanzamiento del lunes es la primera de dos misiones de demostración que la Fuerza Espacial requiere para ganar confianza en Vulcan antes de utilizar el lanzador para cargas útiles militares y de vigilancia.

El segundo lanzamiento implica levantar Dream Chaser, un avión espacial no tripulado construido por Sierra Space de Louisville, Colorado, en una misión de entrega de carga a la Estación Espacial Internacional. A esto podrían seguirle otros cuatro lanzamientos de Vulcan este año para la Fuerza Espacial.

La carga útil principal para el primer lanzamiento de Vulcan fue Peregrine, el módulo de aterrizaje lunar de Astrobotic. Astrobotic, fundada en 2007, es una de varias empresas privadas que pretenden ofrecer un servicio de entrega a la superficie de la Luna. El principal cliente de este viaje es la NASA, que pagó a Astrobotic 108 millones de dólares para realizar cinco experimentos. Ninguna nave espacial estadounidense ha realizado un aterrizaje suave en la Luna desde 1972.

Esto es parte del trabajo científico que está llevando a cabo la agencia espacial para preparar el regreso de los astronautas a la Luna como parte del programa Artemisa. A diferencia del pasado, cuando la NASA construyó y operó su propia nave espacial, esta vez depende de empresas como Astrobotic para proporcionar transporte.

Probablemente la nave espacial ya no podrá intentar aterrizar en la Luna. Pero Vulcan también levantó una carga útil secundaria para Celestis, una empresa que conmemora a las personas enviando algunas de sus cenizas o ADN al espacio. Dos contenedores del tamaño de una caja de herramientas unidos al escenario superior del Vulcan albergan 268 pequeñas cápsulas cilíndricas.

Entre las personas cuyos restos se encuentran en este viaje final se encuentran Gene Roddenberry, el creador de Star Trek; su esposa, Majel Barrett, quien interpretó a la enfermera Chapel en el programa de televisión original; y otros tres actores del programa: DeForest Kelley, quien interpretó al médico Leonard “Bones” McCoy; Nichelle Nichols, que interpretó a Uhura, la oficial de comunicaciones; y James Doohan, quien interpretó a Montgomery Scott, el ingeniero jefe.

Una de las cápsulas contiene muestras de cabello de tres presidentes estadounidenses: George Washington, Dwight Eisenhower y John F. Kennedy.

Una breve combustión final del motor envió la segunda etapa y el monumento a Celestis en órbita alrededor del sol.

Si bien Vulcan tiene muchas cargas útiles que lanzar en los próximos años, sus perspectivas a largo plazo son menos claras. Otras empresas aeroespaciales están buscando adquirir parte del negocio de Space Force, y Amazon puede trasladar muchos más de sus lanzamientos de Kuiper a Blue Origin de Bezos en el futuro.

Otro factor que afecta el futuro de Vulcan es el aterrizaje de SpaceX y la reutilización de sus propulsores Falcon 9, lo que probablemente le dará una ventaja de precio considerable sobre ULA. Por el contrario, todo el cohete Vulcan se utiliza sólo una vez. Blue Origin también planea reutilizar los propulsores New Glenn.

La ULA está desarrollando una tecnología que podría utilizarse para recuperar los dos motores del propulsor, la parte más cara del cohete, pero llevará años.