Tras el descarrilamiento de un tren en Palestina Oriental, Ohio, aumentaron los accidentes

Después de que un tren de carga que transportaba productos químicos peligrosos descarrilara hace un año en East Palestina, Ohio, lo que obligó a la evacuación de cientos de residentes y trastornó la vida en la ciudad durante meses, la industria ferroviaria se comprometió a trabajar para ser más segura, y los miembros del Congreso han prometido aprobar legislación para prevenir desastres similares.

No se aprobó ningún proyecto de ley. Y los accidentes aumentaron.

Los descarrilamientos aumentaron en los cinco principales ferrocarriles de carga en 2023, según informes regulatorios de los primeros 10 meses del año, el período más reciente para el que existen datos para las cinco compañías.

Y hubo un fuerte aumento en el problema mecánico (un cojinete de rueda sobrecalentado) que, según los reguladores, provocó que el tren de 1,75 millas de largo descarrilara en el este de Palestina.

Norfolk Southern, el operador de trenes y propietario de la línea que atraviesa la ciudad, fue el único ferrocarril entre los cinco que informó una disminución en los accidentes durante el período.

En respuesta al accidente, los miembros del Congreso presentaron en marzo un proyecto de ley bipartidista destinado a hacer que los ferrocarriles sean más seguros. Pero partes cruciales de la legislación –incluyendo exigir a los ferrocarriles que utilicen más detectores para identificar cojinetes de ruedas sobrecalentados– han encontrado resistencia por parte de los cabilderos ferroviarios, quienes argumentan que inhibirían la capacidad del ferrocarril de introducir nuevas prácticas y tecnologías para reducir los accidentes. El proyecto de ley todavía debe ser sometido a votación plena en el Senado.

«Estos datos muestran que los estándares de seguridad ferroviaria están empeorando», dijo el senador J.D. Vance, republicano de Ohio y copatrocinador del proyecto de ley. «Podemos revertir la tendencia aprobando inmediatamente la Ley de Seguridad Ferroviaria».

Las compañías ferroviarias dicen que tomaron medidas después del desastre para reducir los accidentes, incluido el uso de nueva tecnología y la mejora de la capacitación en seguridad, y que esos cambios han comenzado a mostrar resultados.

En el accidente, ocurrido el 3 de febrero del año pasado, descarrilaron 38 vagones de ferrocarril; 11 de ellos contenían materiales peligrosos, incluido cloruro de vinilo, utilizado para fabricar plástico. Tres días después del accidente, las autoridades, temiendo que los cinco vagones cisterna que contenían cloruro de vinilo pudieran explotar, liberaron y quemaron el contenido de los vagones. Los incendios crearon enormes columnas de humo sobre el este de Palestina, que se encuentra justo al otro lado de la frontera con Pensilvania.

Un arroyo que todavía muestra signos de contaminación corre desde el lugar del accidente a través del centro del este de Palestina, donde el alcalde, Trent Conaway, tiene oficinas en un anodino edificio municipal al que llama Ayuntamiento. En una entrevista este mes, dijo que la ciudad “ha vuelto a la normalidad entre un 90 y un 95 por ciento”.

Pero como muchos otros residentes, dijo que quería asegurarse de que se hicieran cambios para responsabilizar a las compañías ferroviarias.

“Ojalá se hubiera aprobado la ley de seguridad ferroviaria”, dijo Conaway. “Eso me molesta un poco. Es casi como si nos hubieran olvidado un poco». Dijo que su próxima tarea ese día sería redactar una invitación para que el presidente Biden visite la ciudad.

El tráfico ferroviario por el este de Palestina se reanudó unos días después del accidente. Pero el área del descarrilamiento todavía parecía un sitio de limpieza importante incluso este mes, con el tráfico de camiones obstruyendo una carretera principal. En el borde del sitio, la Stateline Tavern y una gasolinera permanecían cerradas.

Nadie murió en el accidente, no hubo heridos y a los residentes evacuados se les dijo que podían regresar unos días después del accidente. En octubre, la Agencia de Protección Ambiental dijo que los residentes del este de Palestina no estaban en peligro de contaminación del agua potable, el suelo o el aire debido al descarrilamiento, pero algunos residentes siguen siendo cautelosos.

“No sabremos realmente los impactos hasta dentro de 10, 15 o 20 años, ¿verdad?” dijo Jeffrey Elliott, un residente de Palestina Oriental cuya casa está aproximadamente a media milla del lugar del accidente.

Aunque el ferrocarril es mucho más seguro que los camiones para transportar materiales peligrosos, el desastre del este de Palestina ha alimentado los temores sobre los daños que podría causar el descarrilamiento de un tren de carga en zonas más pobladas.

El accidente afectó a algunos negocios en el este de Palestina, incluida una gasolinera y una licorería en el centro de la ciudad que Anna Doss, una empresaria local, dirige desde hace años. Dijo que los ingresos de las gasolineras cayeron aproximadamente una cuarta parte el año pasado. Y su sobrina, que la ayudó a administrar la licorería, abandonó el este de Palestina, dijo Doss, debido al accidente de tren.

«Todo esto me ha costado mucho», dijo. “No sólo dinero”.

El accidente ha obligado a revisar cómo se regula la industria ferroviaria y su nivel de seguridad.

A pesar de este escrutinio, los cinco ferrocarriles de carga Clase 1 que operan en los Estados Unidos (Union Pacific, BNSF, CSX, Norfolk Southern y Canadian National) reportaron 256 accidentes en sus líneas principales el año pasado hasta octubre, un aumento del 11% en comparación con el mismo período. en 2022, según datos recopilados por la Administración Federal de Ferrocarriles. Los cinco ferrocarriles habían informado de una disminución general de los accidentes en 2021 y 2022.

Los descarrilamientos, el accidente más común, aumentaron un 13,5% el año pasado, y los “accidentes de obstrucción”, término utilizado para describir un tren que choca contra ciertos objetos, y la segunda categoría más común, aumentaron un 21%.

La administración ferroviaria también recopila las causas de los accidentes y estos datos muestran que hubo 17 accidentes relacionados con rodamientos de ruedas sobrecalentados en los primeros 10 meses del año pasado, más del doble de los seis registrados en el mismo período en 2022 y más que el total de cualquier accidente completo. año desde entonces. 2014.

«A pesar del aumento de algunas cifras en 2023, seguimos siendo, con diferencia, la forma más segura de transportar mercancías por tierra, especialmente materiales peligrosos», dijo Ian Jefferies, director ejecutivo de la Asociación de Ferrocarriles Estadounidenses, un grupo comercial que también elabora normas. para los ferrocarriles, dijo en una entrevista. «Y debemos trabajar todos los días para seguir reduciendo aún más estas cifras».

Jefferies dijo que los ferrocarriles habían tomado varias medidas después del accidente en el este de Palestina para mejorar la seguridad. Anteriormente, la industria exigía que los ferrocarriles pararan y retiraran un vagón si la temperatura del cojinete de la rueda alcanzaba los 200 grados Fahrenheit. En julio, la asociación pidió una acción de 170 grados. (Según un monitor de vía, el cojinete de la rueda del tren de Palestina Oriental alcanzó en un momento los 253 grados).

BNSF, propiedad de Berkshire Hathaway de Warren E. Buffett y el ferrocarril más grande de Estados Unidos, basado en millas de vías, mostró un aumento del 10% en accidentes durante el período. Kendall Kirkham Sloan, portavoz de BNSF, dijo que la compañía es el ferrocarril más seguro del país, según las medidas de seguridad del gobierno federal, y que los accidentes se reducen mediante capacitación y tecnología.

Union Pacific, el segundo ferrocarril más grande, informó un aumento del 32% en accidentes durante el período. Kristen South, portavoz de la compañía, dijo que algunos accidentes, como los causados ​​por objetos en las vías, están fuera del control del ferrocarril y que la atención debería centrarse en los descarrilamientos «graves», una categoría que, según ella, ha disminuido en un 5 por ciento % el año pasado en Union. Pacífico.

CSX, el tercer ferrocarril más grande, experimentó un aumento del 31 % en accidentes durante el período de 10 meses. Bryan Tucker, un portavoz, dijo que el desempeño en seguridad de la compañía se había visto «desafiado» al contratar muchos nuevos empleados después de la pandemia, pero reforzó su capacitación el año pasado y eso contribuyó a una fuerte disminución de los accidentes en el cuarto trimestre. Como resultado, CSX informó el miércoles una tasa de accidentes, que mide los accidentes como un porcentaje de las distancias recorridas por los trenes, que fue ligeramente menor en 2023 que en 2022 (el total de accidentes aún aumentó).

El desempeño general de los cinco ferrocarriles el año pasado habría sido peor si no fuera por una mejora significativa en Norfolk Southern, que informó 29 accidentes en los primeros 10 meses de 2023 en sus líneas principales, un 37% menos que los 46 del mismo período de 2022. . .

En una entrevista, Alan Shaw, director ejecutivo de Norfolk Southern, dijo que la compañía ha cambiado la forma en que ensambla los trenes para tratar de hacerlos menos propensos a sufrir accidentes. También ha introducido nuevas tecnologías y se ha centrado en mejorar su cultura de seguridad.

«Es un proceso continuo; no existe una solución milagrosa», afirmó. «Se trata de un montón de iniciativas diferentes que se unen».

En su aproximación al este de Palestina, el tren descarrilado no logró pasar un detector de detección sobrecalentado durante casi 20 millas, lo que sugiere que si hubiera habido más detectores, con distancias más cortas entre ellos, el problema podría haberse detectado antes, tal vez evitando el descarrilamiento.

Norfolk Southern agregó dos detectores cerca del este de Palestina, lo que resultó en un promedio de 11 millas entre detectores, dijo Connor Spielmaker, un portavoz. En las partes más ocupadas de su red, Norfolk Southern ha agregado 115 detectores desde marzo y, con nuevas adiciones, espera que la distancia promedio entre detectores disminuya a aproximadamente 11 millas desde 13,9 millas para fines de este año, afirmó. En el acceso al este de Palestina, la compañía ha puesto en servicio dos de sus últimos pórticos de inspección digitales, que utilizan 38 cámaras para capturar posibles defectos en los trenes a su paso.

Sin embargo, Norfolk Southern sufrió cuatro descarrilamientos y la muerte de un empleado el año pasado que la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte está investigando. Y hubo cinco accidentes relacionados con cojinetes de ruedas sobrecalentados, el número más alto en al menos tres décadas.

A través de la asociación con Norfolk Southern, el Departamento de Bomberos de Palestina Oriental tiene acceso a un sistema que les dice inmediatamente qué hay en los vagones del tren, algo que no tenían cuando ocurrió el descarrilamiento, dijo Keith Drabick, jefe del departamento.

«Tuviste dificultades debido a la cantidad de fuego que había», dijo.

Norfolk Southern pagó los gastos relacionados con el descarrilamiento de las familias de Palestina oriental, como los costos de limpieza y reubicación, y resolvió reclamaciones con algunas empresas. Planea gastar 25 millones de dólares en renovar el parque de la ciudad y la misma cantidad para construir un centro de capacitación para los trabajadores de emergencia de la ciudad.

“Cometieron el error. Lo están limpiando”, dijo el alcalde Conaway. «Pero sería bueno que el error nunca ocurriera».